La terapia con mascotas, o como se describe formalmente, la terapia asistida por animales es una forma de tratamiento que combina animales con rasgos específicos y pacientes con necesidades específicas. Los animales de confort mejoran la función física, emocional y cognitiva en muchos pacientes y reducen la soledad. La evidencia anecdótica temprana que respalda el valor de la AAT incluía hospitales militares de observación y en la Clínica Mayo.

La terapia con mascotas en pacientes ancianos es particularmente valiosa en el aislamiento reducido. Los pacientes de Alzheimer institucionalizados vieron una mejor ingesta nutricional cuando fueron tratados con AAT según un estudio importante. La evidencia anecdótica informa que algunos pacientes con Alzheimer avanzado o demencia ven una marcada reducción en la ansiedad y agitación cuando reciben una terapia regular para mascotas.

La mascota de terapia ideal es suave y plácida, nunca agresiva. Si bien se usa una variedad de animales en AAT, los perros son particularmente adecuados para las sesiones de terapia con pacientes ancianos. Para el paciente de Alzheimer o demencia que todavía vive en casa, la terapia con mascotas puede prolongar las opciones de atención domiciliaria viables al reducir la confusión, mejorar la claridad y ayudar con la función de la memoria. Especialmente en las personas mayores que fueron amantes de las mascotas durante toda su vida, es una ventana al pasado que permite a los pacientes ancianos recordar a sus compañeros animales olvidados. La terapia con mascotas o perros ofrece un contexto social para que las personas con demencia o Alzheimer compartan tiempo con los miembros de la familia en un ambiente cómodo y sin confrontaciones. Acariciar y acariciar a un animal permite al paciente un grado de intimidad física que a veces ya no es posible entre el paciente y el cuidador.

La terapia con mascotas para un paciente anciano que recibe atención en el hogar comienza con un vistazo a los recursos locales. Muchos grupos de voluntarios proporcionan animales de compañía y ayuda formal con terapia de mascotas en el hogar. Las organizaciones locales de bienestar animal pueden ayudar a encontrar un grupo de voluntarios. Los animales voluntarios han sido examinados y sus dueños están entrenados en los protocolos AAT adecuados. Varios animales pueden visitar inicialmente al paciente en el hogar hasta que se determine una coincidencia adecuada. Las empresas profesionales que proporcionan AAT también se pueden encontrar en muchas áreas. Los terapeutas profesionales de AAT reciben capacitación cruzada en entrenamiento con animales de compañía y en la práctica de terapia con mascotas. El costo varía para los servicios profesionales de AAT

El vínculo entre el hombre y los animales es antiguo y duradero, y para muchas personas víctimas de demencia o de la enfermedad de Alzheimer, reconectarse con los recuerdos de las mascotas amadas brinda confort y proporciona una paz mental sanadora.