La enfermedad de Alzheimer es un trastorno neurodegenerativo debilitante y, en última instancia, letal que afecta actualmente a cerca de 18 millones de personas en todo el mundo. La incidencia de la enfermedad aumenta exponencialmente con la edad y, al aumentar la esperanza de vida en muchas partes del mundo, se espera que la prevalencia global se duplique para 2025. La enfermedad de Alzheimer se caracteriza por un deterioro intelectual progresivo; comenzando con la pérdida de la memoria que es seguida por deterioro intelectual, toma de decisiones deficiente, movimientos no coordinados, impedimentos del habla y pérdida de reconocimiento de personas y lugares conocidos. Aunque la incidencia de la enfermedad de Alzheimer está aumentando rápidamente en muchos países en desarrollo, en el subcontinente indio sigue siendo poco frecuente, incluso entre los grupos de edad de alto riesgo. Estudios recientes han asociado este riesgo reducido principalmente con los altos niveles de consumo de cúrcuma que, junto con varias otras especias, ha demostrado tener efectos protectores y posiblemente curativos contra la enfermedad. Este descubrimiento ha llevado a una investigación intensiva sobre el uso potencial de las especias como tratamientos naturales para la enfermedad de Alzheimer.

Las causas de la enfermedad de Alzheimer no se comprenden completamente, pero hay varios procesos patológicos que ocurren en las personas afectadas por esta enfermedad. El más prominente de estos es el depósito de una proteína anormal, beta-amiloide, en los cerebros de los enfermos de Alzheimer. El ß-amiloide se deposita en forma de placas entre las neuronas y también se acumula en las paredes de pequeños vasos sanguíneos en el cerebro, donde impide el flujo de sangre a los tejidos cerebrales. La agregación dentro de las neuronas de cantidades anormales de filamentos de proteína tau es otra característica patológica de la enfermedad de Alzheimer. Otro proceso asociado con esta enfermedad es la atrofia (desgaste) del tejido nervioso que conduce a la pérdida de sinapsis y sus productos químicos neurotransmisores asociados de áreas clave del cerebro. En todos los casos, las causas precisas de estos procesos patológicos no están claras, pero parece que, junto con otros factores, aumentan el riesgo y agravan el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

Los factores implicados en la enfermedad de Alzheimer son: Metales como el aluminio, el cobre y el zinc; Estrés oxidativo e inflamación crónica. Los factores genéticos también pueden desempeñar un papel en el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

La confirmación de los indicadores epidemiológicos de que la dieta juega un papel clave en la baja incidencia de la enfermedad de Alzheimer en la India son varios estudios de laboratorio prometedores del fitoquímico, la curcumina. Encontrado en grandes cantidades en la cúrcuma, se ha demostrado que la curcumina inhibe la deposición de ß-amiloide en el cerebro y, en algunos casos, revierte este proceso. Los estudios también han demostrado que el ácido rosmarínico, presente en el romero y varias otras especias, así como el gingerol y la zingerona que se encuentran en el jengibre (que también contiene curcumina) tienen efectos protectores similares. Aunque estas son las especias más investigadas con mayor profundidad con respecto a la enfermedad de Alzheimer, la evidencia está acumulando que varias otras, incluso el ajo, tienen efectos preventivos similares contra este trastorno. Además, es casi seguro que la lista de especias demostrada para proteger contra la enfermedad de Alzheimer continuará creciendo.

Si observamos los factores subyacentes conocidos que se cree que causan la enfermedad de Alzheimer, podemos ver las razones por las que las especias tienen el potencial de prevenir e incluso aliviar esta condición.

Quelación: Varias especias tienen propiedades quelantes. Los agentes quelantes son sustancias que se adhieren a las toxinas (como los metales pesados) y ayudan al cuerpo a excretarlas. Existe una gran posibilidad de que las características quelantes de algunas especias ayuden a liberar al cuerpo de metales tóxicos como el aluminio, el cobre, el plomo, el mercurio y el zinc. El cilantro y la cúrcuma son dos de las especias quelantes más potentes.

Inflamación: es probable que un proceso inflamatorio sea una causa subyacente de la enfermedad de Alzheimer. Muchas especias contienen altos niveles de compuestos antiinflamatorios como los salicilatos. La curcumina (que se encuentra en la cúrcuma) es uno de los fitoquímicos antiinflamatorios más importantes.

Antioxidantes: las especias son la fuente más rica de antioxidantes y, como el estrés oxidativo es uno de los procesos subyacentes a esta enfermedad, uno esperaría que fueran tratamientos naturales útiles para la enfermedad de Alzheimer.

La enfermedad de Alzheimer podría afectar a cualquiera de nosotros y, como las especias pueden ser una de las únicas defensas que tenemos contra esta enfermedad debilitante, debemos comer más de estos alimentos extraordinarios. Las especias más importantes conocidas para ayudar a la enfermedad de Alzheimer son la cúrcuma, el ajo y el romero.